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Profesores Liangbing Hu y Teng Li mostrando la supermadera, más fina, junto a un trozo de madera natural (Foto: gentileza Hua Xie)
El profesor Liangbing Hu (izq.) muestra la supermadera densa y comprimida que es más fuerte que el acero. Su colega Teng Li sostiene un trozo de madera natural. (Foto: gentileza Hua Xie)

Una madera 12 veces más resistente que la madera natural y más fuerte que muchas aleaciones de titanio.

Es la "supermadera", desarrollada por ingenieros de la Universidad de Maryland, en Estados Unidos, que hallaron una forma de tratar la madera que la vuelve tan fuerte como el acero.

"Encontramos una solución promisoria en la búsqueda de materiales sostenibles y de alto rendimiento", dijo a BBC Mundo Liangbing Hu, profesor asociado de ciencia e ingeniería de materiales de la Universidad de Maryland y líder del equipo que desarrolló el nuevo material.

"Este tipo de madera podría usarse en automóviles, aviones, edificios y cualquier aplicación donde se use acero".

MaderaGETTY IMAGES La supermadera tiene numerosas aplicaciones potenciales.

El proceso para transformar una madera en una supermadera tiene dos pasos, según explicó Hu.

"El primer paso es un tratamiento químico que extrae parcialmente la lignina(el pegamento entre las células de la madera)", dijo.

"Y el segundo paso es la compresión de la madera con calor a 100 grados centígrados, lo que reduce su grosor en cerca de 80%".

Este proceso permite, según Hu, "el colapso completo de cualquier vacío o espacio, lo que reduce los defectos en la madera y aumenta significativamente su resistencia".

Límite de lignina

Un aspecto clave del proceso, según sus inventores, es que la extracción de la lignina debe ser parcial.

La lignina es el segundo polímero más común en el planeta, luego de la celulosa.

Profesores Liangbing Hu y Teng Li mostrando una tabla de la supermadera (Foto: gentileza Universidad de Maryland)
Los científicos de la Universidad de Maryland probaron el material disparándole proyectiles de acero similares a balas. (Foto: gentileza Universidad de Maryland)

"Si comprimiéramos la madera con calor sin la extracción parcial de lignina la densificación de la madera sería muy limitada y dejaría muchos espacios entre las paredes celulares colapsados", afirmó Hu.

"Y si comprimiéramos la madera luego de extraer totalmente la lignina la estructura entera colapsaría".

"Pero el proceso de retiro parcial de la lignina que inventamos permite una densificación completa sin el colapso de la estructura".

Proyectiles

Los científicos de la Universidad de Maryland probaron el material disparándole proyectiles de acero similares a balas.

El proyectil atravesó la madera natural, pero la madera tratada detuvo el proyectil hasta la mitad.

Corte mostrando los anillos de un troncoLa supermadera es capaz de detener una bala.

"La supermadera es fuerte como el acero, pero seis veces más liviana", señaló Hu a BBC Mundo.

Él y sus colegas trataron con el nuevo sistema tres tipos de maderas duras (tilos, robles y álamos) y tres de maderas blandas (especies de cedro y pino).

"El tratamiento funciona tanto con maderas duras como blandas y aumenta en forma significativa al mismo tiempo su resistencia y su dureza", señaló Hu.

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