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Del petróleo a la energía solar: Arabia Saudita busca cambiar su modelo económico 
 
El Parque Solar Aramco tiene una capacidad de 4500 puestos (Christophe Viseux/The New York Times).

Hace mucho tiempo que la vida en Arabia Saudita se define por el petróleo que fluye desde allí hacia el mundo. Durante décadas, la gran riqueza que generaba no solo pagaba por las resplandecientes torres y centros comerciales, sino también por un sector gubernamental que emplea a la mayoría de la fuerza de trabajo saudita.

Del petróleo a la energía solar: Arabia Saudita busca cambiar su modelo económico

La granja de tanques de crudo y productos refinados y el puerto de Ras Tanura, Arabia Saudita (Christophe Viseux/The New York Times).

El país ahora está tratando de vincular su futuro a otro recurso natural que tiene en abundancia: la luz solar.

Bajo el liderazgo del príncipe Mohammed bin Salman, el principal exportador de petróleo del mundo se está embarcando en un ambicioso esfuerzo por diversificar su economía y revitalizar el crecimiento, en parte mediante el aporte de dinero en energía renovable. El gobierno saudita no solo quiere remodelar su combinación de energía en su país sino también emerger como una fuerza global en el ámbito de la emergía limpia.

Todavía está en duda que pueda alcanzar ese objetivo. Pero luego de varios tropezones, la estrategia finalmente parece estar progresando.

Un proyecto multimillonario

Riad recientemente le encargó a la empresa de energía saudita ACWA Power construir una granja solar que generaría suficiente electricidad para alimentar hasta 200 mil hogares. El proyecto costará 300 millones de dólares y creará cientos de empleos, según Turki al-Shehri, jefe del programa de energía renovable del reino.

Arabia Saudita tiene como objetivo invertir hasta 7000 millones de dólares a lo largo de 2018 para desarrollar siete nuevas plantas solares y un gran parque eólico. El país espera que las energías renovables, que ahora representan una cantidad insignificante de la energía que utiliza, puedan proporcionar hasta el 10% de su generación de energía para fines de 2023.

Del petróleo a la energía solar: Arabia Saudita busca cambiar su modelo económico

El complejo Najmah en Ras Tanura, Arabia Sudita (Christophe Viseux/The New York Times).

"Todos los grandes desarrolladores están mirando a Arabia Saudita", dijo Jenny Chase, analista de Bloomberg New Energy Finance, una firma de investigación de mercado.

"El país hizo grandes planes y pronunciamientos, pero varios organismos sauditas no han logrado ponerse de acuerdo sobre el nuevo camino a seguir", agregó Chase. Se refirió al acuerdo como "el primer paso para crear lo que se espera que sea un gran mercado".

A la hora de hablar de energías renovables, Arabia Saudita se ha explayado en grandes discursos. Hace ya varios años que adoptó objetivos ambiciosos para el sector, pero no logró llevar a cabo proyectos importantes, y la situación apenas cambió. Esto no es inusual La granja solar en funcionamiento más grande del país cubre un estacionamiento de la compañía petrolera nacional Saudi Aramco, ubicada en Dhahran. Situada a algunos kilómetros de una zona vallada que honra al primer pozo petrolero comercialmente viable del país, genera suficiente energía para un bloque de oficinas cercano.

Del petróleo a la energía solar: Arabia Saudita busca cambiar su modelo económico

Un simulador en 3D de una máquina perforadora, una herramienta que se usa para enseñar a los alumnos en el Centro de Desarrollo Profesional Aramco en Dharhan, Arabia Saudita (Christophe Viseux/The New York Times).

Aún así, el experimento con la energía solar fue un catalizador importante, y la compañía creó un equipo de expertos en energía renovable. La experiencia ayudó a Arabia Saudita a enfocarse en los paneles solares convencionales por sobre otro sistema conocido como concentrado solar, en el que los espejos enfocan la luz solar para generar calor.

La estrategia de las energías renovables finalmente empezó a tomar forma cuando Khaled al-Falih asumió el cargo de ministro de energía en 2016. Falih hizo que la energía solar y eólica fueran una prioridad para el reino y estableció una nueva unidad el año pasado para agilizar el trabajo. Gran parte del personal fue seleccionado de Aramco.

Shehri, que había trabajado en Aramco antes de dirigir el programa de energías renovables del reino, dijo que enfrentaba una tarea "extremadamente desafiante". Cumplir los objetivos de Arabia Saudita requeriría la adjudicación de contratos para una serie de nuevas instalaciones para fines de 2020. "La única forma en que esto fue posible - dijo - fue porque ya hicimos trabajos previos".

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