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A mediados de 1968 esta árida y desolada zona de puestos contemplaba con admiración el descubrimiento del primer pozo petrolero. Tres años después la actividad dio lugar a la fundación de la ciudad que llevaría el nombre de Rincón de los Sauces, en honor a la gran cantidad de árboles de esta especie que adornaban ambas márgenes del río Colorado.
 
Pero tras casi cincuenta años de explotación intensiva y con una merma en las inversiones de la productora YPF, los pozos comenzaron a mostrar una inevitable madurez y en la actualidad, el peor escenario se manifiesta frente a casi 40.000 almas que dependen de esta actividad para su subsistencia.
 
La noticia la dio a conocer el propio intendente de la ciudad, Marcelo Rucci, quien a través de una radio local informó que los principales yacimientos petroleros de la zona, esos que motivaron inmejorables épocas de bonanza, ahora arrojan un 96 por ciento de agua y un deslucido cuatro por ciento de petróleo, según el diario Río Negro.
 
Todos los yacimientos convencionales de la ciudad, que componen el 95 por ciento de la producción de la zona, están casi agotados.
 
Sólo para ejemplificar la gravedad de la situación, el yacimiento Puesto Hernández que fuera inaugurado por el expresidente Carlos Menem en 1990, tiene el menor índice de petróleo diluido en agua y el yacimiento insignia de la zona, El Trapial, fue literalmente cerrado por la compañía Chevron que agotó cada pozo hasta con una recuperación terciaria sin mejores resultados.
 
Concretamente si en Rincón de los Sauces no llega pronto la producción de petróleo no convencional a escalas industriales viables, la ciudad entrará en crisis en varios aspectos, pero el principal es el económico.
 
En los últimos cinco años se perdieron mil puestos de trabajo y varias empresas dejaron sus bases operativas reducidas a un cuidador.
 
Pero este pesimista panorama consigue balancearse con la posibilidad de que las compañías comiencen a perforar en la formación geológica Vaca Muerta.
 
Primera perforación
 
YPF presentó hace tres semanas la primera perforación no convencional de la zona en el yacimiento Narambuena, a sólo diez kilómetros de la ciudad y otras compañías emulan ese operativo en el nuevo yacimiento no convencional, Bajada de Choique, a cuarenta kilómetros de Rincón, y El Orejano, a setenta kilómetros.
 
De a poco se vislumbra un despegue en esta nueva y más costosa manera de extraer petróleo aunque por el momento todas las miradas están puestas en Añelo, una especie de vedete en materia de producción no convencional.
 
El inicio de las actividades en la búsqueda del shale en Añelo obedeció a una mejor ecuación económica, ya que según las compañías del sector, el petróleo en Añelo está más cerca de la superficie y como extraer los hidrocarburos de la formación Vaca Muerta insume una cantidad de dinero mucho mayor a la extracción convencional, las compañías iniciaron sus trabajos donde el costo es menor.
 
En los últimos tres años, el mapa petrolero no convencional se extendió mucho más allá de Añelo y casi tímidamente fue acerándose a Rincón de los Sauces con grandes operaciones en los yacimientos antes mencionados.
 
“No me gusta contar los pollitos antes de que nazcan pero suponemos una mejora desde 2018 en adelante para nuestra ciudad”, arriesgó en las últimas horas el intendente local que además, posee los contactos con las empresas operadoras por su rol directivo dentro del gremio de petroleros privados.
 
Por el momento la ciudad vive en una meseta económica sin sobresaltos porque a pesar de la merma, el escaso nivel de petróleo aún sirve para mantenerse a flote. Prueba de esto, es que en la dirección municipal de Comercio, a pesar de ser época de vacas flacas, en lo que va del año se dieron casi sesenta altas comerciales y sólo siete bajas.

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